¿Qué son las vitaminas liposolubles?

Los cuatro grupos de vitaminas liposolubles son la A, la D, la E y la K; están relacionadas estructuralmente en el sentido de que todas tienen como unidad estructural básica de la molécula un segmento de isopreno de cinco carbonos, que son vitaminas liposolubles. Unidad estructural básica de la molécula de una vitamina, un segmento de isopreno de cinco carbonos.

Cada uno de los grupos de vitaminas liposolubles contiene varios compuestos relacionados que tienen actividad biológica. Las formas activas y la nomenclatura aceptada de las vitaminas individuales de cada grupo vitamínico se indican en la tabla. La potencia de las formas activas de cada grupo vitamínico varía, y no todas las formas activas conocidas actualmente están disponibles a partir de fuentes dietéticas; es decir, algunas se producen sintéticamente. A continuación se analizan las características de cada grupo de vitaminas liposolubles.

Propiedades químicas

Las propiedades químicas de las vitaminas liposolubles determinan sus actividades biológicas, sus funciones, su metabolismo y su excreción. Sin embargo, aunque las sustancias de cada grupo de vitaminas liposolubles están relacionadas en cuanto a su estructura, lo que indica que comparten propiedades químicas similares, tienen importantes diferencias. Estas diferencias confieren a las vitaminas cualidades únicas, químicas y biológicas, que afectan a atributos que van desde la forma en que se almacenan las vitaminas hasta las especies en las que son activas.

Grupo de la vitamina A

Diez carotenos, moléculas coloreadas sintetizadas sólo en las plantas, muestran actividad de vitamina A; sin embargo, sólo los alfa- y beta-carotenos y la criptoxantina son importantes para los humanos, y el beta-caroteno es el más activo. El retinol (alcohol de la vitamina A) se considera la principal forma activa de la vitamina, aunque el retinal, o aldehído de la vitamina A, es la forma que interviene en el proceso visual en la retina del ojo.

Un metabolito del retinol con gran actividad biológica puede ser una forma activa aún más directa que el retinol. La forma de éster del retinol es la forma de almacenamiento de la vitamina A; presumiblemente, debe convertirse en retinol antes de ser utilizado. El ácido retinoico es un producto de corta duración del retinol; sólo el ácido retinoico del grupo de la vitamina A no es suministrado por la dieta.

Grupo de la vitamina D

Aunque unos 10 compuestos tienen actividad de vitamina D, los dos más importantes son el ergocalciferol (vitamina D2) y el colecalciferol (vitamina D3). La vitamina D3 representa la fuente dietética, mientras que la vitamina D2 se produce en levaduras y hongos. Ambas pueden formarse a partir de sus respectivas provitaminas mediante la irradiación ultravioleta; en los seres humanos y otros animales la provitamina (7-dehidrocolesterol), que se encuentra en la piel, puede ser convertida por la luz solar en vitamina D3 y, por tanto, es una fuente importante de la vitamina.

Tanto la vitamina D2 como la vitamina D3 pueden ser utilizadas por las ratas y los seres humanos; sin embargo, los pollos no pueden utilizar la vitamina D2 de forma eficaz. La forma de la vitamina probablemente activa en los humanos es el calcitriol.

Grupo de la vitamina E

Los tocoferoles son un grupo estrechamente relacionado de compuestos biológicamente activos que sólo varían en el número y la posición de los grupos metilo (-CH3) en la molécula; sin embargo, estas diferencias estructurales influyen en la actividad biológica de las distintas moléculas. Los tocoferoles activos se denominan por orden de potencia, es decir, el alfa-tocoferol es el más activo. Algunos metabolitos del alfa-tocoferol (como la alfa-tocoferolquinona y la alfa-tocoferonolactona) tienen actividad en algunos mamíferos (por ejemplo, ratas, conejos); sin embargo, estos metabolitos no apoyan todas las funciones atribuidas a la vitamina E.

Grupo de la vitamina K

La vitamina K1 (20), o filoquinona, es sintetizada por las plantas; los miembros de la serie de la vitamina K2 (30), o menaquinona, son de origen microbiano. La vitamina K2 (20) es la forma importante en los tejidos de los mamíferos; todas las demás formas se convierten en K2 (20) a partir de la vitamina K3 (menadiona). Dado que la vitamina K3 no se acumula en los tejidos, no aporta ninguna vitamina K en la dieta.

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